天堂还是陷阱?深海发现塑料“绿洲”,塑料垃圾堆成为生物乐园

塑料制品是现代工业的一个重要成就,出现之后就因为其极好的可塑性而被应用在很多的领域中,从日常的餐具到工业领域可以用到的坚硬的或者柔软的塑料制品(www.bcqcw.com)。但这也产生了很多难以降解的塑料制品,一般需要数百年时间。在塑料产生后的一两百年的时间内,塑料已经到达世界的各个角落,不管是最高峰珠穆朗玛峰,还是最深的深渊马里亚纳海沟中,都曾发现微塑料或者塑料制品。甚至有人认为,即便是人类灭绝,一些特种塑料也可以存在数百万年的时间。

对于野生动植物而言,塑料制品有着很严重的危害。常有新闻报道海豚、海龟等动物被渔网缠绕,或者是吞下塑料制品,导致循环或者消化系统出现严重的问题,最终悲惨地死亡。最危险的是,在世界各大海域捕捞上来的鱼,很多都可以检测出一些塑料微粒,它们已经渗入动物的各个器官组织。原因在于它们和粉尘微粒一样,因为颗粒很小,会随着细胞的胞吞胞饮等活动被吞入细胞组织,在生物的体内产生长久的影响。

在自然界中,生物死亡之后就会成为生命的绿洲。原因在于大型生物个体生长发育过程中摄入了很多的营养物质,死亡之后这些营养物质不会被已死的生物个体消耗,而微生物无处不在,可以随着气流、水流飘荡,它们可以落在动物的死尸上,通过分解利用动植物体内的营养物质生存。因此会出现“鲸落”、“鲨掉”等生物现象,微生物以动物的尸骸为基地生存繁衍,一具鲸落可以供养一个不大的生物群落长达50年之久。

我国在南海的一项研究,却发现了一些不知是好是坏的现象。原本在人类的印象中,塑料虽然是高分子有机物,但是对于生物而言却没有什么可利用的价值,塑料制品威胁着很多生物的生存。为了解决塑料的污染问题,人类不得不寻找天然可降解塑料的微生物,经过基因编辑等手段,使它们对塑料的降解能力大大提升。也有很多发明家在研究可降解的替代材料,比如用玉米淀粉或者海洋藻类制成可降解的“塑料”产品。

可是厦门大学的一项研究却发现,海底的一些垃圾堆却俨然成为了生物的家园。他们

发表在《环境科学与技术快报》上的封面论文如此写道:“大型塑料堆,正在成为出现在深海海底的生物多样性新热点”。原因还是在于塑料难以提供营养这方面,但正因为这个特点,塑料制品可以在自然界中长时间地存在。

从2018年开始,团队和我国的一些深海探测项目合作,来研究海底的塑料垃圾堆,发现在海底的垃圾堆中,很多生物依赖于垃圾堆生存。不过相较于鲸落等有机物较为丰富的生物残骸,塑料因为不能提供营养,所以只是成为了深海生物附着的物体,因此这类生物多是一些类似于水螅的活动能力差、以滤食水中的浮游动植物生存的小型生物,因为体型微小容易被忽视。

“当我第一次见到产在塑料表面的贝类卵囊时,就被深深震撼了,没有想到深海塑料垃圾已成为部分海洋动物的繁殖场所,之后我接触到的样品越来越多,这些塑料上的物种多样性超出我们的想象,有11个门类,49个物种,让我大开眼界!”参与本研究的厦门大学硕士生吕明昕说;“这是我们第一次近距离观察栖息在塑料上的动物,它们的多样性让我们惊讶。”参与这项研究的德国巴伐利亚国立自然历史博物馆Bernhard Ruthensteiner博士说。

原本在海底,因为泥沙和淤泥的活动性,使得很多浮游或者小型的动植物难以附着固定,而深海缺乏阳光、更高的压力、寒冷等特征使得生物难以在海底生存。可是海洋中的塑料垃圾却为很多小型生命提供了附着的环境,让它们在残酷的海底环境中持续存在下去,它们可以利用塑料制品繁衍生息。塑料与环境的关系已经超出了科学家们的预料。

而这个事件到底是好是坏很难说,小型生物繁衍过程中本身就是靠强大的繁殖能力喂饱天地经历磨难而存活下来一小部分,可是海洋塑料垃圾却给了很多生物繁衍的条件,可能会对海洋生物的多样性和种群数量造成影响,进而造成海洋生物种类和数量的变化。海洋是地球生物活动的主体环境,一旦海洋环境发生重大变化,那么影响到的将是全球几乎所有的生物。

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