为何小霸王的学习机,后来“学习”任天堂不成功了?

文|张书乐(人民网、人民邮电报专栏作者,互联网和游戏产业观察者)

每回当年靠学习机喧嚣一时的小霸王出新闻时,媒体记者总会向我问及,为何小霸王的学习机后来就掉队了(www.sn365.net)。

终于,这一次小霸王又“出事”时,媒体一个问题让我有了点新鲜感:为何小霸王的学习机,后来“学习”任天堂不成功了呢?

我给出了我觉得比较标题党的答案:唯有红白机(FC游戏机),才能被山寨。

至于后来,小霸王试图效仿任天堂的体感游戏机WII,做家庭娱乐健身馆之类看似高大上、很有黑科技感的战略转型,其不成功的关键也在于,2006年的WII很难被山寨,而模仿其模式重新研发的难度又太高,自然“学习”成绩不好了。

此处就无须论及2017年任天堂将游戏主机和掌上游戏机合二为一的更黑科技产品Switch了。

可为何红白机能够被山寨呢?

原因在于它的芯片,一块撑起1980年代到新世纪之交的传奇芯片:MOS 6502(以下简称6502)。

这块芯片最大的神奇之处就在于乔布斯靠它起家、红白机用它横扫游戏市场,甚至到了世纪之交的电子辞典和电子宠物“拓麻歌子”身上,也依然镶嵌着它而快速占领市场。

可就这么一个芯片,真的就造就了红白机易于被山寨的宿命吗?

无他,彼时的游戏机,如果不计算芯片在内,整体架构确实容易被逆向开发。

毕竟,当时先后引领潮流的雅达利和任天堂,其核心就已然是将游戏机变成平台,通过销售游戏卡带(早期为直接内置游戏)获益。

更何况,一开始游戏机是作为玩具出现,其内部的各种组件本来就是在市场上可以买到的。

恰恰起步市场价才25美元的6502又是一个海量普及的芯片,这就给了“学习者”们极大地机会。

核心却并不是价格,而是“开源”。

开源软件、游戏或系统的情况,许多人通过安卓、Linux或DOOM而熟悉。但芯片开源,6502或许不是头一份,却成就了20年的荣光,没有任何芯片可以比拟。

按照业界公认的说法,由于开放授权,使得6502的产量是其它竞争产品的10倍,价格则是领先公司的同类处理器价格的六分之一,最终其优秀的性能和低廉的价格迫使其他CPU厂商降价,为1980年代的个人电脑革命起了推波助澜的作用。

但仅此,并不足以让红白机能被轻易山寨。

毕竟,由于开源,当年红白机在研制时,是与理光进行合作,由其开发出基于6502进行游戏化定制,增加了部分指令和卷轴加速器,也确保了马里奥、魂斗罗等游戏,以开移动卷轴形态打破固定式游戏场景,而大获成功。

但彼时的技术毕竟有限,结果,台湾某电子工厂很快对这一定制芯片进行了破解和逆向开发。

而据坊间传闻,在国内小霸王等厂商开始大规模推出学习机时,台湾厂商向各色“小霸王”提供了数千万枚以MOS 6502内核为基础打造的 游戏机芯片。于是乎,比红白机更便宜、还附带了键盘的学习机们,也就完成了自己高仿的“学习任务”,并将价格高昂的正品挤出了市场。

至于搭载的游戏,不管正版、盗版,都能在学习机上运行,也就一切好说。

至于后来为何“学习”难度加大了?

答案则是芯片技术迭代后,游戏机厂商从改造通用芯片走向定制专属芯片,逆向工程难度几何倍增长,而原来热衷于破解此类芯片的电子工厂们也大多捞够了钱后上岸,这就让只会“积木组合”技能的学习机们,只能说着一个个故事,然后都变成了事故了。

不过,这个学习事故也颇为耐人寻味。

三十年河东、三十年河西,不变的依然是“掌握芯片、心底不慌”,国产手机领域2020年前后各种被卡脖子,不也在说,哪怕再国民IP,没有核心技术在手,难免过眼云烟。

刊载于《人民邮电报》2021年3月16日《乐游记》专栏第288期

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